• Se Viktor Hovland i Genesis Invitational på GOLFTV og Eurosport Norge. Få tilgang her!
Foto: Instagram / austin_eckroat
Austin Eckroat er blant de som kjenner Viktor Hovland aller best. 22-åringen, som også er en gryende god golfspiller og har gått gradene på Oklahoma State University, bor nemlig i huset til den norske golfstjernen i Stillwater.
The Genesis Invitational
Hovland avsluttet med stil: – Rett og slett en av verdens beste
21/02/2021 PÅ 22:40
– Det er jo litt morsomt, for før jeg flyttet inn her bodde faktisk Viktor hos meg. Så da han kjøpte seg et eget hus, flyttet jeg inn her, sier Eckroat til Eurosport.

– Det var helt utrolig

Hovlands leieboer husker godt den første gangen han konkurrerte mot nordmannen, som akkurat hadde ankommet USA tilbake i 2017.
– Vi var i samme gruppe, og han var den lave, lille, feite gutten. Jeg husker jeg lekte med han den dagen. Men han senket et innspill og gjorde eagle, det skal han ha. Jeg tror jeg gikk en 65-runde og endte opp med å vinne turneringen.
– Der og da var det ganske fjernt å tenke at han ville rundspille meg de to neste årene, ler Eckroat.
For etter å ha etablert seg på universitetet, utviklet Hovland seg som golfspiller i rakettfart.
– Det var helt utrolig. Han gikk fra...altså, han var god som freshman (førsteårsstudent), men jeg ville ikke nødvendigvis sagt at han ville være ute på PGA Touren to år senere!
– Men så skjedde det noe. Det var som en bryter ble skrudd på. Han raste ned i vekt, la ned masse tid i gymmen, begynte å spise bedre, han trente annerledes, han endret på svingen...
– Når det andre semesteret av hans andre år startet, var han en helt ny spiller. Han var klar fra dag én av vårsesongen. Det var som natt og dag. Siden den gangen har han bare blitt bedre og bedre. Det har vært skikkelig gøy å være vitne til på nært hold, sier Eckroat.
Her er Eckroat og Hovland sammen med college-kompisene Kristoffer Ventura, Matt Wolff og Zachary Bauchou (som også bor med Hovland):

Spilte med verdensstjerner i US Open

Eckroat debuterte på PGA Touren under US Open i 2019, en turnering Hovland skrev historie i med beste amatørscore gjennom historien (-4) og en 12. plass bare dager før han ble proff.
På sin Instagram-konto ligger det et bilde av Eckroat, Hovland, verdensener Dustin Johnson og superstjernen RIckie Fowler, som også har gått på Oklahoma State.
– Viktor hadde jo litt erfaring på Touren allerede, men det var jo begge sin første US Open. Coach Bratton fikk ordnet en treningsrunde med Dustin og Rickie, og det var litt kult, fordi vi merket at de ikke var så langt foran oss. Spesielt ikke Viktor.
Se bildet her (saken fortsetter under):
– Det var en sykt kul opplevelse. Vi var litt star struck i starten, men vi endte opp med å ha det dødsgøy, sier Eckroat.

Kjempet mot hverandre om seieren i Mexico

Halvannet år senere, i Mayakoba, Mexico, skulle Hovland og Eckroat igjen gjenforenes på den største scenen.
– Jeg kom inn via en sponsorinvitasjon. Det var en helt annen opplevelse, sier Eckroat.
For i turneringen Hovland endte opp med å vinne, var også romkameraten med og kjempet helt der oppe.
– Jeg tror det var både på lørdagen og søndagen at jeg så opp på leaderboarden og så meg selv på 2. plass. Så tenkte jeg bare «holy crap, jeg har virkelig en mulighet til å vinne en PGA-turnering her!»
Eckroat ble nummer 12, og stod ringside da Hovland senket putten som sikret ham turneringsseieren.
– Vi hadde det morsomt på resorten søndag kveld, for å si det sånn!, ler Eckroat.
Opplevelsen var en ordentlig selvtillitboost for 22-åringen.
– Jeg har sett Viktor og Matt Wolff gå ut på Touren og ha suksess. Det gjør meg komfortabel, for jeg føler at jeg begynner å nærme meg det nivået de var på når de forlot college. Nå har jeg også bevist for meg selv at jeg kan levere der ute, sier han.
Her er Eckroat og Hovland etter nordmannens seier i Mayakoba (saken fortsetter under):

Austin Eckroat og Viktor Hovland

Foto: Eurosport

Peker på nøkkelen til Hovlands suksess

Gjennom årene sammen i Stillwater har mye forandret seg. Men selv om husets sjef har kommet hjem med den ene millionsjekken etter den andre, er det ingenting som har forandret seg på privaten.
–`Han er den eksakt den samme personen som da han kom hit. Penger og berømmelse har ikke forandret den gutten i det hele tatt. Han er den samme gutten, utenom at han er mye bedre trent nå. Han er rett og slett en fin fyr uten noe vondt i seg. Heldigvis har ikke suksessen gått til hodet på ham enda, han er den samme som møtte opp på skolen første dag. Det har vært fint å se.
Det er det ikke bare Eckroat som nyter godt av. For når Hovland kommer hjem til Stillwater mellom turneringene, tar han seg ofte en treningsrunde med helt tilfeldige college-spillere.
– Jeg tror akkurat de periodene mellom turneringer er grunnen til at han ønsket å bli i Stillwater. Han kommer typisk hjem på søndag kveld eller mandag morgen, og så går han ut med en gruppe tirsdag morgen. Det er alltid folk som spiller ute på Carsten (Creek, Universitetsbanen, journ. anm.) og han har ingenting i mot å spille med førsteklassinger. I tillegg trener han en del med oss på universitetslaget i gymmen. Han er fortsatt veldig tett tilknyttet oss.
– Hva med tiden utenom trening? Er han like kjedelig som han utgir seg for å være?
– Vel, det er ikke en altfor spennende hverdag her borte, det kan jeg si deg. Golf, musikk og filmer – det er stort sett det det går i. Men det er også noe jeg tror er litt av nøkkelen til all suksessen han har hatt; han har ingen unødvendige stressmomenter i hverdagen, og klarer å koble helt av. Så han virkelig kan fokusere på det han skal gjøre. Det passer hans væremåte og livsstil veldig godt, sier Eckroat.

Mistet det etter Hovlands monsterdrive: – Hva er det for et slag?!

The Genesis Invitational
Maratondag for Hovland – brukte nesten ni (!) timer på runden
20/02/2021 PÅ 18:50
The Genesis Invitational
Hovland stilnet etter drømmestart – trygt videre til helgen
20/02/2021 PÅ 01:17