Norge - Aserbajdsjan 2-1 (0-0)
De eneste som kunne stoppe Norge fra å ta seg til et nytt mesterskap var Aserbajdsjan, som tok turen til Marienlyst tirsdag kveld. Kun seier ville sende Norge til neste års EM.
OBOS-ligaen
Se høydepunktene: Brann stormer videre
2 TIMER SIDEN
Norge var store favoritter før kampen, men var tydelig preget av stundens alvor i innledningen.
Et småstresset og nervøst hjemmelag slet lenge med å finne veien til nettmaskene, men ti minutter ut i den andre omgangen dukket Norges toppscorer Jørgen Strand Larsen opp.
Haldenserens sjette nettkjenning i kvalifiseringen sendte Norge et langt steg mot mesterskapet neste år, men kampen var på ingen måte avgjort.
Et kvarter ut i den andre omgangen ble Jesper Daland nådeløst staffet etter en kjempetabbe. Som bakerste mann bommet midtstopperen på ballen, og Ildar Alekperov sørget for balanse i regnskapet.
Norge presset på for vinnermålet, og kvarteret før slutt stanget kaptein Erik Botheim inn den avgjørende scoringen. Dermed er Norge klare for 2023-EM i Romania og Georgia. Det er første mesterskap for det norske U21-landslaget på ti år.
I 2013 var det spillere som Stefan Strandberg, Magnus Wolff Eikrem og Marcus Pedersen som representerte Norge i EM. Den gang tok Norge seg til en semifinale etter å ha blitt nummer to i gruppespillet bak Italia. Norge slo blant annet England 3-1 i gruppespillet.

– Lidelse av en kamp

Leif Gunnar Smerud har ledet Norges U21-landslag siden 2014, men har aldri klart å ta laget til et mesterskap tidligere. Landslagssjefen var en svært lettet mann etter at dommeren hadde blåst av kampen.
– Det var en lidelse av en kamp. Vi var preget av anledningen så til de grader. Vi skaper allikevel mer enn nok til at vi burde ha avgjort mye tidligere, men det var helt fantastisk å klare det til slutt, oppsummerer Smerud til VGTV.
I U21-EM vil Norge konkurrere mot vertsnasjonene, samt resten av gruppevinnerne i kvalifiseringen. Disse lagene er allerede klare for mesterskapet:
  • Romania
  • Georgia
  • Spania
  • Belgia
  • Tyskland
  • Norge
  • Portugal
  • England
  • Frankrike
  • Nederland
  • Italia
  • Sveits (beste toer)
Kroatia, Tsjekkia, Danmark, Island, Israel, Irland, Slovakia og Ukraina skal gjøre opp om de siste fire plassene.

Hyller helten

Erik Botheim var det som skilte lagene da det gjaldt som mest for Norge. 22-åringen har ikke spilt en offisiell klubbkamp siden han forlot Bodø/Glimt i januar, og står nå klubbløs etter at kontrakten med russiske Krasnodar ble terminert.
Nå får han skryt fra øverste hold.
– Han har vokst seg større og sterkere, og da mener jeg primært mentalt. Han har vært et talent lenge, men har virkelig tatt steget og har blitt en god lagspiller.
– Botheim har fått kapteinsgenet inn i kroppen, og da er han uvurderlig. Da blir han en leder og en hærfører, sier fotballpresident Lise Klaveness til VGTV etter kampen.
Artikkelen fortsetter under videoen.

Norges nye stopperkjempe hånet svenskene: – Har ikke tenkt å tape mot dem

Svak førsteomgang

Det tok lang tid før Norge spilte seg til sin første store mulighet, som i store deler av den første omgangen slet med å få til en rytme i det offensive spillet.
Etter halvtimen skulle det dog bedre seg. Sebastian Sebulonsen kom seg fri på høyresiden. Han spilte inn til Tobias Christensen. Vålerenga-spilleren testet skuddfoten, men Aserbajdsjans sisteskanse hang med på notene og fikk avverget.
To minutter senere skulle nok en gang Sebulonsen og Christensen kombinere. Denne gang var det sistnevnte som tok på seg servitørrollen. Plutselig var Sebulonsen fri inne i feltet, men høyrebacken gikk for skudd fra skrått hold.
Inne foran mål stod både Jørgen Strand Larsen og kaptein Erik Botheim, som begge slo ut med hendene etter at Sebulonsens skuddforsøk skled gjennom hele feltet.
Emil Konradsen Ceide var også nære scoring før hvilen. Den tekniske kantspilleren driblet seg lekkert inn i banen fra høyre, men skuddforsøket gikk i nettveggen. Med det gikk lagene til pause med et skuffende 0-0-resultat for Norges del.
– Det er ikke mange på dette laget som har forsvart å komme ut etter pause. Det her har vært veldig slapt, og vi forventer noe helt annet, oppsummerte Christian Gauseth i pausen til VGTV.
– Jeg savner litt engasjement. Vi må vise at vi vil til det mesterskapet her, la A-landslagets nye helt Leo Østigård til.

Gjorde grep

Leif Gunnar Smerud gjorde grep i pause og etter ni minutter skulle Norge få betalt.
Ceide spilte fri Sebulonsen på høyrekanten. Der presisjonen tidvis hadde manglet litt i den førsteomgangen, var det et strøkent innlegg som fant Norges toppscorer inne i feltet. Jørgen Strand Larsen styrte ballen kontant inn i nettet, og sendte Marienlyst til himmels.
Kun minutter senere fikk innbytter Osame Sahraoui en kjempemulighet til å doble ledelsen. Kantspilleren plukket opp en svak klarering, men avslutningen snek seg like utenfor stolpen.

Kjempetabbe av Daland – reddet av Botheim

Istedenfor en dobling av ledelsen, skulle Aserbajdsjan være nådeløse da muligheten først bød seg.
Markus Solbakken slo en vanskelig ball til Jesper Daland. Cercle Brugge-stopperen bommet regelrett på ballen, og Ildar Alekperov snappet den opp. Alene med keeper var spissen iskald, og sjokkerte nordmenn måtte se at EM-drømmen var i ferd med å knuse.
Norge var tydelig preget etter utligningen, men én sjanse var alt som skulle til for å sende hjemmelaget tilbake i føringen. Etter 76 minutter fikk Norge et frispark på kanten av 16-meteren. Håkon Evjen slo knallhardt inn i feltet. Høyest ruvet Erik Botheim, som stusset inn Norges andre for dagen.
Ti minutter senere fikk han en enorm mulighet til å sette spikeren i kista. Botheim fyrte av fra elleve meter. Ballen hadde retning mot mål, men skuddet gikk i Strand Larsen, som regelrett reddet Aserbajdsjan fra å ligge under med to.
Det skulle heldigvis for Norges del ikke bli avgjørende, som halet i land en 2-1-seier.
OBOS-ligaen
Se høydepunktene: Debut-scoring sikret Sogndal-seier
2 TIMER SIDEN
OBOS-ligaen
Tverrliggeren hindret Bryne-seier mot Blink
2 TIMER SIDEN