I april kom beskjeden ishockeynasjonene har fryktet: NHL vil ikke frigi spillerne i den amerikanske hockeyligaen til lekene i sørkoreanske Pyeonchang. Det skjer etter at NHL-spillere har fått delta i OL de siste fem gangene vinterlekene har blitt arrangert. Denne gangen mener NHL det ikke er verdt å sende spillerne til Asia.
– Det er en stor nedtur, sier Norges beste hockeyspiller gjennom tidene, Espen Shampo Knutsen.
PyeongChang
Tyskland var på vei mot gullrekord, så våknet den russiske bjørnen
25/02/2018 PÅ 07:34
Han skal selv til Pyeongchang som ishockeyekspert for Eurosport, og skulle gjerne sett av verdens beste spillere også dro. Mange i miljøet trodde NHL kom til å snu og tillate spillerne OL-spill når lekene nærmet seg, men to måneder før det hele starter er beslutningen den samme.
– Det er synd for hockeyen at man ikke får vist frem stjernene. Det blir naturligvis et B-preget OL nå. NHL har alltid villet spre hockeyen, og OL er den beste måten å gjøre det på. Men eierne kom ikke overens om de økonomiske betingelsene, dessverre.

Klar fordel Norge

NHLs beslutning får store konsekvenser for ishockeynasjoner som USA, Canada og Sverige.
– Ta for eksempel Sverige i VM i år. Hele troppen i Paris bestod av NHL-spillere. Så for dem har dette mye å si, forteller Shampo.
Men for Norge derimot, er dette en gyllen mulighet til å hevde seg.
– Det er en klar fordel for Norge, i og med at så mange spillere blir borte fra de beste nasjonene. Norge har bare to NHL-spillere, Mats Zuccarello og Andreas Martinsen, så det blir ikke et like stort tap.
Shampo legger til at de norske NHL-spillerne naturligvis er viktige for laget.
– Det er klart at Zucca er ekstremt viktig. Martinsen er også viktig, men ikke i samme grad. Men sammenlignet med andre nasjoner, så har de kun NHL-spillere på lagene sine, så Norge kommer til å stille med et sterkt lag i forhold til hva de ville gjort i et “vanlig” OL.

- Ringrevene må steppe opp

Med NHL-spillerne på sidelinjen, er det veteranene som må ta ansvar på det norske ishockeylandslaget.
– Det er de gamle ringrevene som må steppe opp i år igjen. Du har Patrick Thoresen, Olimb-brødrene og Mats Rosseli Olsen som alle har vært med i mange år. Jeg ser ingen unge nye som kommer opp akkurat nå, sier eksperten.
Likevel tror han ikke det bør være noe negativt når den norske, rutinerte troppen setter kursen mot Pyeongchang.
– Jeg har høye forventninger til det norske landslaget, jeg har tro på det. Kvartfinalen gleder jeg meg til, og jeg håper at Norge kommer til den.