Etter en tung sesonginnledning er Jørgen Strand Larsen tilbake som førstevalg på topp i Groningen og 22-åringen har funnet veien tilbake til nettmaskene.
Da Discovery snakket med Jørgen Strand Larsen tilbake i oktober, stod haldenseren med ett ligamål på de første åtte seriekampene. Nå er han oppe i ni.
Eliteserien
Reagerer på det røde kortet: – Feil avgjørelse
14 MINUTTER SIDEN
– Siden den gang har det gått riktig vei, sier Strand Larsen til Discovery.
Den høyreiste spissen har funnet tilbake til formen han hadde før ankelskaden i fjor, og er igjen en viktig brikke i den nederlandske klubben.
– Jeg vet ikke om jeg har gjort noe spesielt. Jeg har heller fortsatt med det vi pratet om sist: Fortsatt med hard innsats og visst at sjansen ville komme. Jeg sa at om jeg først får en sjanse til å score, så kommer jeg fortsatt til å gjøre det. Nå er vi på det stadiet jeg har lyst til å være, så nå handler det om å pushe enda mer. Målet er å score så mye som mulig frem til sommeren, fortsetter 22-åringen.

– Et helt annet nivå

Etter den tunge sesongstarten, både personlig og for lagets del, er Jørgen Strand Larsen oppe på en 8. plass på toppscorerlisten i den nederlandske toppdivisjonen. Av nordmannens ni fulltreffere, har åtte kommet i de siste 14 kampene.
Spissen er allerede oppe på samme antall som han endte med i fjorårssesongen, og Strand Larsen mener han aldri har vært bedre enn det han er nå.
– Selv om jeg står på samme antall mål som jeg gjorde i fjor, så føler jeg at selve formen og fotballegenskapene er på et helt annet nivå. Jeg har også lært mye på den lille motgangen jeg fikk i sommer da jeg satt på benken og ikke fikk de minuttene jeg trengte. Nå føler jeg meg veldig pigg og i form på en helt annen måte enn det jeg har gjort tidligere.
Artikkelen fortsetter under videoen:

Knalltøff start for Rekdal: Slik spilles de første Eliteserie-rundene

Benken ble en vekker

– Jeg tror motgangen ga meg en liten vekker om at du må være bra trent, må være på hugget og må levere for å få spille på det nivået. Siden den dagen har jeg fått gjort det. Det er det som er litt viktig for et eventuelt neste steg hvis det kommer noe sånt. Jeg prøver å gjøre meg litt klar for det, fortsetter Strand Larsen.
Manglende tillit i starten av sesongen sendte nordmannen i tenkeboksen.
– Jeg tror at alle som sitter på benken har følelsen av «faen, orker jeg å sitte her? Jeg må prøve å jobbe hardere». For noen så lykkes det, mens for andre er det ingen vei tilbake og du må finne ny klubb. Heldigvis for min del så leverte ikke den spissen som fikk spille foran meg så bra, og da var det lettere for meg å være god på trening.
Men selv om sesongstarten på ingen måte var optimal for den norske spissen, lot han seg aldri bekymre.
– Jeg visste at sjansen til slutt ville komme, så jeg tror alle kan ha godt av litt motgang en gang iblant for å få en vekker om at du faktisk må jobbe hardt og levere bra jevnt og trutt for å få spille i en såpass bra liga og klubb, meddeler 22-åringen.

Klar for neste steg

Spissen mener selv at han vokste mye på benketilværelsen og ser på det som en fordel for utviklingen hans videre.
– Jeg har mange kamerater som dro fra Groningen til større klubber i sommer. De har fortalt meg at Groningen og Nederland er tøft, men om du tar steget videre, er det ikke mange sjanser du får før du settes ut igjen. Det kan ikke være én match der du ikke er helt med. Du må gi alt og løpe mye, for det er et helt annet nivå. Det er viktig for alle unge spillere som kan kalle seg talent fra tidligere å vite at du må gjennom litt motgang for å oppnå noe stort til slutt.
Spissen er nå inne i sin andre sesong som Groningen-spiller. Dersom han klarer å holde scoringsformen videre, utelukker han ikke at et klubbskifte også vil være aktuelt for ham.
– Det har gått bedre enn jeg hadde sett for meg da jeg signerte for Groningen. Etter to scoringer i bagasjen for Sarpsborg 08 på en halv sesong så hadde jeg ikke sett for meg at jeg skulle stå med 18 seriemål og flere mål i cupen. Det er ganske mye med tanke på hvor mange mål som blir scoret i klubben her, så jeg gjør meg på en måte klar for å dra ut, men fotball er ferskvare.
Samtidig har ikke spissen på 193 centimeter hastverk med å finne seg en ny klubb, men han påpeker at de aller fleste fotballspillere drømmer om å ta det neste steget.
– Hvis jeg går ni matcher uten å score, så er det veldig vanskelig å komme seg videre, men da vet jeg at jeg sitter trygt i Groningen i to år til. Jeg har kontrakt til 2024 og trives godt her. Skulle jeg gå videre på den bølgen jeg har levd litt på den siste måneden, så skal du ikke se bort fra at jeg klar til å ta et nytt steg i sommer.
– Jeg tror nok alle fotballspillere, bortsett fra de som spiller fast i Liverpool eller Real Madrid, ser etter nye muligheter til å dra videre. Det handler bare om å få nok scoringer og at jeg leverer i matchene fremover. Da kan det fort skje noe i sommer, sier Strand Larsen
Artikkelen fortsetter under videoen:

Kongen av OBOS-ligaen tilbake med spektakulær scoring: – En perle!

Drømmer om Bundesliga

Dersom nye oppgaver venter for Strand Larsen i sommer, ser han ikke bort fra at tysk Bundesliga kan være neste stopp.
– Det har ikke vært noen interesse fra noen spesielle klubber som jeg vet om, men jeg tror intensiteten, hvor mange sjanser som blir skapt og den offensive fotballen kan passe meg veldig bra. Det tror jeg hadde vært et kult steg i en drømmeverden, men så vet man jo aldri. Man må bare summere opp når sommeren kommer, men Tyskland og så England senere i livet er en drømmevei, sier haldenseren.
Strand Larsen var en ettertraktet mann i januar. Flere italienske Serie A-klubber jaktet nordmannen, men nå forblir fokuset på sesongeninnspurten i Groningen.
– Genoa et par andre klubber var på banen, tror jeg. Etter det har jeg ikke hørt noe særlig. Jeg har veldig gode agenter som skjermer meg fra alt utenfor overgangsvinduet, men skulle det komme noe i vinduet, så er agenten på ballen. Det gjør det litt lettere for meg å holde fokus der jeg er, for det er dumt å planlegge med klubber nå. Det er ni matcher igjen og du vet aldri hva som skjer. Det er bedre å ha fokus på der du er nå, forteller haldenseren.

Vil matche fjorårets tall

Forrige sesong endte 22-åringen med 14 målpoeng i Eredivisie. Med ni kamper igjen av sesongen, forblir ambisjonene å matche tallene fra 2020/21.
– Vi sliter dessverre mot lag som er på samme nivå eller dårligere. Vi er bedre mot antatt bedre motstand, og det er litt kjipt for en spiss som er glad i å score mot dårligere lag. Det har blitt litt lite sjanser mot de type lagene. Det er noe vi må jobbe videre med, men nå venter et tøft kampprogram som jeg tror vil passe meg bedre.
– Målet mitt er 15 målpoeng og forhåpentligvis bedre, men må man også huske på at jeg satt fem-seks kamper på benken i sommer også. Sånn som det er nå er jeg veldig fornøyd med situasjonen, så det er ikke noe annet å gjøre enn å krumme nakken og gå for så mange scoringer som mulig, uten at man skal stresses opp. Jeg tror det kan bli en veldig fin avslutning på sesongen, sier Strand Larsen
Artikkelen fortsetter under videoen:

«Guffent» kampprogram for opprykksfavoritten

Jakter Conference League-plass

Groningen ligger på en 10. plass, men det er ikke lenge siden de grønnhvite fremstod som en reell nedrykkskandidat. Nå ser det langt lysere ut for Strand Larsen sin klubb, og den trygge avstanden gjør at nordmannen kan senke skuldrene.
– Jeg tror det alltid er et lite press når du spiller spiss uansett hvilken klubb du spiller i. For vår del er vi fornøyd med der vi ligger. Vi har et veldig ungt lag og det er nok bedre for oss å ligge der vi ligger nå enn å ligge enda lenger ned som vi gjorde tidligere i sesongen. Det er bare noen runder siden vi sniffet på linjen til nedrykk. Da er presset på et helt annet nivå.
Groningen er tre poeng bak 8. plassen, som vil sende klubben til en playoff om en plass i neste års Conference League. Dermed er det fortsatt mye å spille for med ni kamper igjen av sesongen.
Strand Larsen mener de store utskftningene i sommer er en stor grunn til at det har tatt tid før poengene kom.
– Vi mistet fem nøkkelspillere i sommer. Det var nøkkelspillere som spilte alt. Vi mistet kapteinen vår (Arjen Robben) og han som ga meg fem målgivende i fjor (Gabriel Gudmundsson), og det er vanskelig å bygge opp et helt nytt lag. Jeg tror treneren vår har fått litt for mye kritikk med tanke på at han har bygget opp et nytt lag, men sånn som det er nå så starter det å ta litt form.
Etter juleferien har Groningen vunnet tre, tapt to og spilt uavgjort to ganger. I den perioden mener Strand Larsen at han har sett klare forbedringer i laget.
– Selv om det ikke har blitt allverdens av poeng nå heller, så har poengfangsten vært stigende. Det tror jeg har noe med at det unge laget som vi har, har klart å bli litt mer kjent med hverandre og funnet tonen mer. I starten av sesongen var det ingen høydare å se på oss, verken spillemessig eller poengmessig, så vi har tatt oss opp. Dersom vi fortsetter stigningen, tror jeg vi kan ta 8. plassen til slutt, forteller den norske spissen.

– Bra for norsk fotball

Jørgen Strand Larsen er én av sju nordmenn som spiller førstelagsfotball i den nederlandske toppdivisjonen - en liga som er kjent for å se til Skandinavia etter forsterkninger.
– Jeg er eneste nordmann I Groningen - du har Tounetki på juniorlaget også - men du har fem svensker i tillegg. Det er masse skandinavere rundt i Nederland, og jeg tror det er veldig bra for Skandinavia og Norge at det går an å dra til Nederland. Jeg tror stort sett alle norske her spiller fast, sier Strand Larsen.
Både Fredrik Midtsjø, Sondre Trondstad og Fredrik Aursnes er sentrale brikker i sine klubber. I tillegg er Håkon Evjen i ferd med å etablere seg i AZ Alkmaar-elleveren, mens lagkamerat Aslak Fonn Wiltry også fikk tillit fra start i forrige kamp. Det samme gjorde Marcus Holmgren Pedersen for Feyenoord.
Strand Larsen tror den gode formen hos de norske spillerne i Nederland kan sørge for at det vil bli enda flere nordmenn i nederlandsk fotball i årene som kommer.
– Jeg er i hvert fall kjent som «king of the north» her. Kommer du fra Norge og scorer mye mål, så får du et bra rykte. Jeg er sikker på at de andre gutta også har fått et bra rykte og gjør en god sak for norske spillere i fremtiden også. Jeg er ganske sikker på at nederlandske speidere følger nøye med norsk fotball om dagen.
Eliteserien
Reiste 27 timer for å se sønnen spille: – Det var virkelig verdt det
EN TIME SIDEN
Fotball
Henriksen etter rødt kort: – Det er ikke mye kraft i dytten, han legger seg lett
12 TIMER SIDEN